在天文学裡,合相是指从一个特定天体(例如地球)观察到两个天体在天空上的位置非常靠近。合相發生的时候这两个被观察的天体的位置有相同的赤经或黄经。而「大合相」就是指木星和土星的合相,被冠名为「大」是因为木星合土星是至今最罕见的目视行星合相。2020年12月,香港的上空便出现了一次罕见的大合相,这次大合相从地球看上天空中的木星和土星的距离十分接近,只有6.1角分,而上一次两颗星体距离少于10角分的大合相已经要追溯至1623年。


大合相,尤其是2020年的这一次有多罕见?


木星的公转周期约为11.9年,而土星公转周期约为29.5年,这形成了它们之间一个五比二的共振周期,即是木星要环绕太阳公转五次,土星才会公转两次。在地球上看,大合相每二十年才会出现一次,相比其他行星的合相更为罕见。例如,水星和金星的合相大约1.6年便会出现一次,木星和火星的合相大约2.2年出现一次。2020年的大合相吸引了不少天文爱好者观赏,除了两天体的距离十分近之外,更因为大家用肉眼便已经可以看得到。因两颗行星的轨道不同,在每次合相时,它们之间的距离都不一样,比较接近的合相要六十年一遇,两颗星体再接近一点的合相更是四百年一遇。而合相的能见度亦会受到季节、天气及合相出现的纬度所影响,对上一次能够用肉眼观赏到而星体距离这麽接近的大合相是在1226年,在过去800年间还有两次分别是1563年和1623年距离少于10角分的大合相,但是因为这两次的大合相方向太接近太阳而难以被观赏得到。 下一次星体距离这麽近的大合相要等到2080年才会再出现。


大合相与伯利恆之星


古时候,人们都会从天象变化中预测未来,认为天空有异象时是对人们的预示。《新约圣经》的《马太福音》中曾提及,耶稣降生时天空上有一颗十分明亮的星体,照亮了整个伯利恆。东方三博士就奉命跟随着这颗星体,到伯利恆寻找耶稣。这颗明亮的星体就是「伯利恆之星」。自古以来,不少天文学家及爱好者都致力寻找「伯利恆之星」的真正身份,更提出了不同的假说证明「伯利恆之星」是现实存在。

在十七世纪初,着名的德国天文学家约翰尼斯·克卜勒先生發表行星运动定律,并提出「伯利恆之星」可能就是在公元前七年出现的土木大合相。在公元前七年先后發生了三次土木合相,分别位于5月下旬,9月下旬及12月上旬。这个说法虽然其后被推翻,但启發人们提出了「伯利恆之星」可能是个天文现象的想法。另外,天文学家欧内斯特·马丁先生及克雷格·切斯特先生从天文软件计算中,认为「伯利恆之星」就是在公元前三年时發生的木星和土星的近合,因为两颗星体当时的距离十分相近,所以被认为是一个明亮的星体。


然而,因为目前仍没有耶稣准确出生日期的历史记载,所以以上假说亦没法被证明是否属实。或许寄望将来科学更进步时,为我们掀开这颗星的神秘面纱。