每年的12月初至12月中是雙子座流星雨的活躍期,預計今年的高峰期為12月13日晚上至14日的凌晨,估計天頂每小時數目(Zenithal Hourly Rate, ZHR)*高達150。

什麼是流星雨?
流星是宇宙中被稱為流星體的碎片以極高速度進入地球大氣層的現象。而流星雨就是當地球遇上一大群流星體時,看起來夜空中有許多流星出現的天文現象。由於這些成群的流星體在天空中運行的軌道大致是平行的,而且速度也是相同,因此在觀測者的眼中它們看似都是由天空中一個相同點輻射出來的,這個點就稱為流星的輻射點。12月中的這個流星雨的流星看似源自雙子座內的輻射點,因而被稱為雙子座流星雨。

地球以外的流星雨
地球上每年都會出現大大小小的流星雨群,除了雙子座流星雨之外,一些較為有名的流星雨還包括英仙座流星雨、獅子座流星雨、獵戶座流星雨和象限儀座流星雨等等。

除了地球外,其實在太陽系內任何一顆有著適當透明氣層的天體都可以有流星雨,火星便是其中一個例子,雖然火星大氣層的密度,若以天體表面計算,只有地球的1%,但是在大氣層的上緣,即流星體撞擊的地方,兩者密度是相似的。在2004年,火星探測器漫遊者精神號的全景攝影機便曾記錄到一個條紋的痕跡,這個在火星上觀察到的痕跡被認為是由與114P/懷斯曼-史基福彗星有關的流星雨的流星所造成。

觀賞流星雨
月相是其中一個決定流星雨觀測條件因素,今年12月中適逢接近新月,晚上將不受月光的影響,觀測雙子座的流星雨條件極佳。漆黑的天空有利於流星觀測,在郊區找一些遠離光污染及視野廣闊的地方,躺下來用肉眼看著天空,看到天空的範圍越大,看到流星的機會越大。大家記得把握這個機會,觀賞本年度其中一個最值得期待的流星雨!

*天頂每小時數目(ZHR)是假設一名觀測者在極黑及毫無遮擋的天空下,並當輻射點位於天頂位置時,所能見到流星數目的一小時平均數。由於這只是一個最理想的數值,所以實際觀測到的流星數量必定會低於此數值。