「中國天眼」,全名500米口徑球面射電望遠鏡(FAST, Five-hundred-meter Aperture Spherical radio Telescope)是目前世界上最大的單一填充口徑射電望遠鏡。建造 FAST 的想法是由有「中國天眼」之父之稱的中國已故科學家南仁東教授在1994年7月提出,在之後的22年南教授一直帶領工程團隊為 FAST 選址、設計及進行各種研究。FAST 於2016年在中國貴州省落成,並於2020年1月通過了驗收,正式運作。

世界上最大的接收面

FAST 的接收面面積達25萬平方米,相等於30個標準足球場,靈敏度更比美國的「阿雷西博」300米射電望遠鏡高出2.25倍,比德國的「波恩」100米射電望遠鏡高約10倍。當太空無線電波在宇宙中遠距離航行後,訊號會變得十分微弱;當望遠鏡的口徑越大時,便可以接收到越多的宇宙訊號。FAST 亦可探測宇宙中的中性氫,宇宙誕生大爆炸時會產生中性氫,科學家可以從觀測中性氫了解更多有關宇宙誕生的謎團。此外,為了確保 FAST 不受其他訊號干擾,FAST 方圓5公里範圍被列為靜默區。

探測脈衝星

因為脈衝星會發出穩定的脈衝訊號,我們能夠探測到在宇宙中不同脈衝星的位置。早於2017年,FAST 在調試階段時已發現多顆新的脈衝星。2018年,在 FAST、美國太空總署及香港大學太空研究實驗室三方合作研究下,亦發現一顆距離地球約4,000光年、年齡約50億年的脈衝星。截至2019年,FAST 已發現了132顆脈衝星候選體,當中93顆已確認是新發現的脈衝星。當我們在宇宙中探測到足夠數量的脈衝星位置,就能夠在將來為太空船在宇宙中定位及導航,像在地球上使用GPS。

未來任務

中國科學院國家天文台宣佈預計在2020年9月開展地外文明搜索計劃。目前 FAST 正在對後端設備進行升級,在完成改進後 FAST 就能從大量電磁訊號中,篩選出對研究外星生命有用的窄帶候選訊號,這能讓 FAST 在地外文明的搜尋上如虎添翼。