在美國東部時間2020年7月19日下午5時58分,阿聯酋成功從日本種子島太空發射中心發射「希望號」火星探測器。探測器是由日本H-IIA火箭運載並預計2021年2月到達火星,剛好慶祝阿聯酋成立50周年。「希望號」標誌著阿拉伯世界第一次的星際探索,也是這個夏天三項國際火星任務的第一項。而在上一期通訊提及到的兩項火星任務,中國的「天問一號」已在7月23日在海南省成功發射,而美國太空總署的「毅力號」亦已在7月30日在佛羅里達州的甘迺迪太空中心發射上火星。這三個國家都是利用了這個發射窗口的優勢,即火星距離地球最近的時候,這種時機每26個月才出現一次。

「希望號」會在軌道上運行一個火星年,即約地球上的兩年。「希望號」的科學任務目標是提供火星大氣層的全面天氣動態影像。這包括歸納火星的低層大氣的特徵,以了解氣候動態和全球天氣圖,透過低層和高層大氣的統計相關性質嘗試解釋天氣如何改變氫和氧的流失和了解在高層大氣中氫和氧的結構和變化以解釋氫和氧是如何從火星流失到太空。

除了科學任務目標外,阿聯酋火星任務還有另一個目標與香港桂冠論壇的目標很相近,也就是啟發年青一代追求科學。阿聯酋火星任務也突破了社會規範,根據科學期刊《自然》報導,女性佔這次任務團隊中的34%以及科學家團隊的80%。薩拉‧阿米里女士是現任阿聯酋高級科學國務部長和阿聯酋火星任務的項目副經理,她在12歲的時候看到一幅仙女座星系的圖片後受到啟發,決心追求學習和了解太空。阿聯酋領導者們和阿米里女士都希望可以透過擴闊年青一代與科學、技術、工程和數學(STEM)的接觸,以提升和啟發年青一代和女性在科學事業上發展。

相片來源:
美國太空總署